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Ashin of the North (2021) de Kim Sung-hun y Park Eun-hee

El infierno no tiene tanta furia como una mujer armada con las flores púrpuras para hacer zombis.

En los últimos minutos del último episodio de la segunda temporada de «Kingdom», el príncipe heredero Lee Chang, interpretado por Ju Ji-hoon, y Seo Bi, interpretada por Bae Doona, viajaron al norte para averiguar más sobre la misteriosa flor que devuelve la vida a los muertos, pero se encontraron con una misteriosa mujer que mantiene a los zombis como mascotas en jaulas, cajas y cadenas. Desde entonces, los fans se han preguntado quién es esta mujer, interpretada por la increíble Jun Ji-hyun, y han estado deseando saber más sobre ella. Mientras los espectadores esperaban la eventual tercera temporada, Netflix anunció que en su lugar haría un episodio especial ampliado, un spin-off si se quiere, llamado «Kingdom: Ashin of the North» que respondería al misterio de este personaje y su sangriento y brutal pasado.

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Este episodio especial comienza unas décadas antes de los acontecimientos de «Kingdom», cuando se estaban gestando problemas entre Joseon y el pueblo Jurchen, sus enemigos en toda Manchuria, que están liderados por la poderosa tribu Pajeowi. Se nos presenta a la joven Ashin y a su pueblo, los Seongjeoyain, que son originarios de Jurchen pero que han vivido el tiempo suficiente en el pueblo limítrofe de Joseon como para ser condenados al ostracismo como traidores por ellos. Cuando un gran grupo de Jurchen es encontrado muerto, probablemente asesinado, los Joseon envían al padre de Ashin a decirles que fueron mutilados por un tigre para no enfurecerlos y comenzar una guerra.

Mientras tanto, Ashin, que busca un raro ginseng para curar a su madre enferma en una zona prohibida, tropieza con un santuario en una cueva donde crece una misteriosa flor púrpura en abundancia. Unos grabados en la pared explican los orígenes de la flor y cómo ésta puede resucitar a los muertos, pero a un precio personal muy alto. Regresa con la flor, pero se encuentra con que toda su tribu y su aldea han sido arrasadas por los pajeowi, que al parecer se dieron cuenta de las mentiras de su padre y lo mataron a él y a su tribu como castigo. Ashin, la única superviviente, busca refugio bajo el mando del comandante de Joseon Min Chi-rok con el objetivo de vengarse de los pajeowi.

Con esa escena final que introdujo a Ashin en la segunda temporada, era evidente que iba a ser un personaje muy importante para la saga «Kingdom» en adelante y que incluir su historia de fondo a la serie regular de episodios sólo habría obstaculizado la fluidez del argumento de la serie. Por eso, la decisión de Netflix de hacer un episodio único ha sido bastante inteligente, ya que sirve para dos propósitos. En primer lugar, cuenta la historia de Ashin de la forma en que debe ser contada sin dejar nada fuera y, en segundo lugar, sacia las ansias del público, que ha estado esperando más zombis en Joseon, aunque sea por poco tiempo. El cine coreano no tiene rival cuando se trata de argumentos de venganza y Park Eun-hee, que vuelve a ser la única guionista de la serie, toma este tema y lo utiliza con aplomo, tratando la historia de Ashin como una «Lady Vengeance» de Joseon. Aparte de los zombis, «Ashin of the North» sigue bastante bien las reglas de «Kingdom». Park traslada la ambientación nativa de Joseon a las fronteras. Mientras que «Kingdom» era tan intrigante por su política de palacio como emocionante por sus ataques de zombis, «Ashin of the North» implica una política tribal que pone en marcha el viaje de Ashin.

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Además de la historia del origen del personaje titular, también sirve como historia del origen de la flor púrpura que es el catalizador del brote zombi en Joseon y, por extensión, del propio brote zombi, y de cómo Ashin desempeña un papel en él. Esto significa que, aunque el personaje de Ashin está muy bien desarrollado, como debe ser para una historia de origen, los otros que la rodean no reciben el mismo tratamiento. Hay un nuevo personaje llamado Ai Da-han, el líder de los Pajeowi, que se nos presenta y se nos hace creer que jugará un papel más importante en la tercera temporada, pero queda relegado a mirar intensamente durante los pocos minutos que aparece en pantalla.

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Los ataques de los zombis juegan casi un papel secundario en «Kingdom» frente a la política palaciega y aquí también se toman su tiempo para comenzar, pero cuando lo hacen, son de la misma marca que hemos llegado a conocer y amar a lo largo de los 12 episodios que se estrenaron anteriormente. El ataque del tigre zombi, en particular, es una emocionante set piece, al igual que el clímax, el más grande del episodio especial. A Netflix no le cuesta tirar el dinero en la producción de esta exitosa serie y se nota a lo largo de este episodio de 93 minutos. Con la ayuda de un excelente maquillaje y CGI, las escenas de zombis realmente compiten con algunas de las mejores que existen. El diseño de vestuario vuelve a ser de primera categoría, esta vez centrándose en los vestidos tribales manchúes y en los tradicionales de Joseon. La fotografía aprovecha al máximo las vastas llanuras, los espesos bosques, las aldeas tribales y los campamentos del ejército para captar algunas tomas memorables.

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La elección de Jun Ji-hyun (acreditada aquí por su nombre occidental, Gianna Jun) fue una gran sorpresa cuando se anunció antes de la segunda temporada, pero viendo este episodio, tiene mucho sentido. Al regresar a la actuación después de 6 años, es el único centro de atención aquí, ya que lleva al público a un viaje simpático con Ashin. Su mera presencia en la pantalla es suficiente para hacer que la progresión de la joven amable a la antiheroína Ashin parezca perfectamente plausible, haciendo que el público la anime a tomar una venganza sangrienta por todo lo que ha tenido que pasar y más. Casi sin diálogos en su mayor parte, la escena cercana al final en la que consigue hablar convierte la escritura, que hasta entonces era bastante buena, en algo brillante. Jun Ji-hyun selecciona sus proyectos con cuidado, pero cuando lo hace, son, al igual que «Kingdom: Ashin of the North», mejorados por su mera presencia en ellos. También hay que destacar el sorprendente parecido entre la joven Kim Si-a, que interpreta a la joven Ashin, y la Jun Ji-hyun adulta.

La mayor pregunta que se hacía mucha gente antes de su estreno era: «¿Es realmente necesario este episodio especial?». Antes de verlo, la respuesta bien podría haber sido «No», porque a los fans de la serie les gustaría, por supuesto, que la historia se centrara en los personajes y el escenario originales. Sin embargo, al verlo ahora, muchos seguramente cambiarían de opinión porque «Kingdom: Ashin of the North» no sólo embalsama las demandas de la gente para ver más «Kingdom», sino que también aumenta la expectación por lo que está por venir para el personaje y lo problemático que va a ser para el príncipe heredero Lee Chang y compañía en las siguientes temporadas.

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